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CS50: Dentro Del Curso De Informática Más Elitista Del Mundo

 No hay muchos cursos universitarios que puedan contar con Mark Zuckerberg y Steve Ballmer entre sus profesores. No hay muchos cursos universitarios donde más de 100,000 personas hayan asistido a las conferencias (aunque, predominantemente, en línea). No hay muchos cursos universitarios que tengan su propia marca, mercadería y batalla para registrar el nombre del curso como una marca registrada. Pero tampoco hay muchos cursos universitarios como CS50.

CS50 es sin duda el curso de informática más selecto del mundo. Se enseña no solo en Harvard, sino ahora en Yale, institución compañera de la Ivy League, donde instantáneamente se convirtió en el curso más popular de la universidad en su primer año. Si usted es uno de los muchos que no logra obtener un lugar en el curso en una de las universidades, puede tomar CS50 en línea, ya sea a través de instituciones digitales como edX o iTunes U, o simplemente a través del sitio web del curso , donde todos los conferencias, tutoriales, materiales, asignaciones y sus soluciones se publican de forma gratuita. Las conferencias pronto incluso se podrán ver con auriculares de realidad virtual , como si estuviera realmente sentado en los pasillos de Harvard.

Entonces, ¿qué hace que este curso sea tan especial? ¿Qué impulsa a miles de las mentes más brillantes de Estados Unidos y a cientos de miles de personas de todo el mundo a transmitir las conferencias? He estado hablando con el líder del curso y los estudiantes, y también he asistido a algunas conferencias para averiguarlo.

Informática para todos

CS50, o Computer Science 50 para dar su nombre completo, no es únicamente el dominio exclusivo de quienes escriben Perl en pijama. Casi tres cuartas partes de los estudiantes que se inscriben en el curso en Harvard nunca antes habían tomado un curso de informática. Como dijo el profesor David Malan a los estudiantes durante su conferencia introductoria al curso de 2015: “No nos proponemos en este curso convertirlos a todos ustedes en estudiantes de informática o concentradores, sino más bien para brindarles la oportunidad de, con suerte, ir más allá del mundo con el que actualmente estás familiarizado y traes de este mundo habilidades, conocimientos y destrezas que puedes aplicar a tu propio mundo, ya sea en humanidades, ciencias sociales, ciencias naturales o más allá ". El hecho de que aprenda a programar en el camino es, según el sitio web, "quizás su retorno más empoderador".

Eso no quiere decir que no se pueda ganar nada con aquellos que ya conocen sus procedimientos a partir de sus variables. Cada uno de los "conjuntos de problemas" que los estudiantes tienen el desafío de resolver tiene dos grados de dificultad: Estándar, que se espera que haga el 90% o más de la clase, y Hacker Edition, para aquellos con habilidades técnicas que quieren esforzarse. De hecho, todo el curso en Harvard y Yale está organizado en tres pistas diferentes: los que están “más cómodos”, con el lenguaje de programación, los que están “menos cómodos” y una banda para los que están “en algún punto intermedio”.

Casi tres cuartas partes de los estudiantes que se inscriben en el curso en Harvard nunca antes habían tomado un curso de informática.

El curso y muchas de las conferencias, entregadas en vivo a cientos de estudiantes y bajo demanda a través de transmisiones de video altamente pulidas, están dirigidas por el profesor Malan: un orador atractivo que me recuerda al exjefe de Windows Steven Sinofsky, ya que claramente está tratando con un intelecto tan feroz que las palabras no pueden salir de su boca lo suficientemente rápido como para seguir el ritmo de su cerebro. Puede hablar a paso de ametralladora, pero también es brillante destilando conceptos complejos en trozos digeribles.

En la conferencia introductoria de 2015, por ejemplo, usa un conjunto de bombillas para enseñar a los estudiantes cómo escribir números en binario, explicando cómo cada bombilla (encendida por 1 y apagada por 0) representa un poco. Es la explicación más clara que he visto en mi vida. Gracias a los videos complementarios en el sitio web de CS50, ahora también puedo sumar, restar y multiplicar en binario.

También comienza a explorar el desarrollo de algoritmos de "divide y vencerás" rompiendo una guía telefónica (algo incómodo, dado su físico ortodoxo geek). Esto ilustra gráficamente que incluso con 40 mil millones de nombres enumerados alfabéticamente en una guía telefónica, solo se necesitarían 36 pasos para encontrar a la persona que estaba buscando si abriera el libro por la mitad y arrancara la mitad que no contenía el nombre de la persona. nombre (para explicar el concepto de log n). 

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Luego está la demostración de cómo los comandos escritos para computadoras requieren un grado de precisión al que no estamos acostumbrados cuando damos órdenes a los humanos. Pide a los estudiantes en la sala de conferencias de Yale que griten órdenes sobre cómo hacer un sándwich de mantequilla de maní y mermelada, con uno de sus títeres en el escenario ejecutando las órdenes al pie de la letra. Por lo tanto, "abrir bolsa de pan" da como resultado que la bolsa se rompa y el pan se derrame por todas partes, mientras que más adelante en el "programa" la sandwichera queda atrapada en un bucle infinito que no termina bien para el tarro de mantequilla de maní.  

Conexión de código

Esta forma atractiva de presentar el tema potencialmente seco e intimidante de la programación ciertamente parece ser un éxito entre los estudiantes, particularmente aquellos que nunca antes han estudiado computación. Ed Rex, el fundador de la startup de música británica Jukedeck, me contó recientemente cómo se inspiró para comenzar a programar después de asistir a una conferencia de CS50. “Estaba completamente boquiabierto”, dijo Rex. “Después de una hora en su sala de conferencias [de Malan] salí pensando, primero, por qué nadie me había dicho esto antes; segundo, la programación es asombrosa; y tercero, parece que es mucho más factible de lo que la gente del Reino Unido quiere hacerles creer ".

Kyle Schmigel, de 23 años, forma parte de la ingesta actual de CS50. Me dijo que “aprender a programar en general me permite enfocar mi mente de una manera muy diferente a la que normalmente hago en mi vida diaria. Es una forma divertida de desafiarte a ti mismo y resolver problemas.

“Hasta ahora, lo más importante que he aprendido es mirar las cosas desde múltiples perspectivas”, agregó Schmigel. “Puede que no esté viendo el problema de la manera correcta, o podría estar haciendo las cosas de una manera más sencilla. CS50 es una clase difícil, pero nunca he hecho nada que me pareciera tan divertido como desafiarme a mí mismo para tomarlo ".

Malan es demasiado modesto para atribuir su estilo de enseñanza como una de las principales razones del éxito de CS50, señalando otros factores. "Ciertamente nos hemos beneficiado de una creciente ola de interés en la informática a nivel internacional, particularmente con la tecnología tan popular en este momento", me dijo. "Pero tenemos la esperanza de que la accesibilidad de CS50, junto con su rigor y cultura, también resuene especialmente entre los estudiantes, particularmente aquellos sin experiencia previa".

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