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Inside Intelligent Textiles: Fabricando Materiales Inteligentes Para El Ejército

 Cuando piensas en proveedores militares, lo que te viene a la mente pueden ser grandes corporaciones , éticas cuestionables y manifestantes esposados ​​a rejas. Intelligent Textiles no es un contratista militar promedio.

Inside Intelligent Textiles: fabricando materiales inteligentes para el ejército

Intelligent Textiles, una empresa de dos personas que opera desde un pequeño taller en Staines-upon-Thames, ha logrado recientemente un acuerdo multimillonario con el Departamento de Defensa de EE. UU. Y está trabajando con el Ministerio de Defensa (MoD) para darle vida. -ahorro de tecnología a los soldados británicos. Nada mal para una empresa que hace solo unos años vendía cojines novedosos.

Materiales inteligentes significa tejidos más inteligentes

Intelligent Textiles nació en 2002, casi por accidente. Asha Peta Thompson, una estudiante de artes en Central Saint Martins, había estado usando textiles para enseñar a niños con necesidades especiales. Ese trabajo condujo a una beca de investigación de la Universidad de Brunel, donde formó parte de un equipo encargado de crear una “chaqueta parlante” para discapacitados. La prenda fue diseñada para ayudar a las personas con parálisis cerebral a comunicarse, presionando un botón en la chaqueta para decir "mi nombre es Peter", por ejemplo, en lugar de tener un comunicador similar a Stephen Hawking frente a ellos.

"Tejemos dos hilos conductores para hacer un pequeño interruptor mecánico ... Podemos tejer una placa de circuito electrónico en la propia tela"

Otro miembro de ese equipo de Brunel era el profesor de ingeniería, el Dr. Stan Swallow, que aportaba la experiencia en electrónica para el proyecto. Muy pronto, la pareja se dio cuenta de que el chaleco prototipo en el que estaban trabajando no iba a funcionar: era engorroso, lleno de cables y difícil de fabricar. “Fue entonces cuando tuvimos la idea de que podíamos tejer pequeños interruptores mecánicos en la superficie de la tela”, dijo Thompson.

La pareja se tomó la tarde libre para discutir el concepto en el lugar donde se dan forma a todas las grandes ideas, el pub, y Intelligent Textiles estaba en marcha.

El tejido conductor tenía varias ventajas sobre el empaquetado de dispositivos electrónicos en las prendas. “Reduce la cantidad de cables”, dijo Thompson. “Se puede usar y también es lavable, por lo que es más duradero. No se rompe; se puede usar junto a la piel; es suave. Tiene todas las cualidades de una pieza de tela, por lo que es una forma de volver a empaquetar los componentes electrónicos de una manera más fácil de usar y más cómoda ". La clave del producto de Intelligent Textiles no es tanto la naturaleza de las materias primas utilizadas, sino la forma en que se entrelazan. “Todas nuestras patentes están en cómo tejemos la tela”, explicó Thompson. “Tejemos dos hilos conductores para hacer un diminuto interruptor mecánico que está perfectamente separado o perfectamente conectado. Podemos tejer una placa de circuito electrónico en la propia tela ".

Textiles inteligentes y materiales inteligentes - Loom

En los primeros años del negocio, Intelligent Textiles encontró todo tipo de usos para sus telas: teclados Qwerty, chaquetas de snowboard de lujo con controles integrados para iPod, cojines con controles remotos incorporados, pero los fundadores no quedaron satisfechos. “Odio decirlo, pero Stan y yo realmente pensamos que mucho de lo que estábamos haciendo era ingenioso”, dijo Thompson. "Un cojín de control remoto es ideal para alguien con parálisis cerebral que no puede acceder a un control remoto normal y necesita botones más grandes, pero no fue una aplicación excelente para nuestra tecnología".

Materiales inteligentes en maniobras militares

La gran oportunidad de Intelligent Textiles en el mercado militar se produjo cuando conocieron a una empresa británica de textiles que suministraba equipo de camuflaje a las fuerzas armadas canadienses. La firma asistía a una exposición en Canadá e invitó al dúo de Intelligent Textiles a unirse a ellos. "Mostramos un guante calefactado y un controlador de iPod", dijo Thompson. “Los canadienses dijeron 'eso es realmente fantástico, pero todo lo que necesitamos es poder. ¿Crees que podrías tejer un trozo de tela que distribuya el poder? Dijimos, 'ya lo estamos haciendo' ”. En poco tiempo, los canadienses no solo querían transmitir energía a través de la estructura, sino también datos.

“Lo emocionante es que no solo atrae a personas que hacen uniformes, sino que también atrae a diferentes proveedores de energía”

“El problema que enfrenta un soldado en este momento es que lleva 60 baterías AA [para alimentar todo el equipo que lleva]”, dijo Thompson. “No sabe en qué estado de carga se encuentran esas baterías y son increíblemente pesadas. También tiene alambres y cables alrededor del sistema. Tiene riesgos de engancharse: cuando se enfrenta a un tiroteo, puede quedar atrapado en las manijas de las puertas y las ramas, por lo que los cables son un verdadero no-no ".

Los canadienses invitaron a la pareja a hablar en una conferencia de la OTAN, donde fueron abordados por jefes militares con acentos más familiares. “Fue allí donde el Ministerio de Defensa británico nos vio, quien dijo 'wow, esta es una tecnología británica pero está siendo financiada por Canadá'”, dijo Thompson. Eso llevó a £ 235,000 de financiamiento del Center for Defense Enterprise (CDE), el dinero que necesitaban para desarrollar un sistema de cableado de tela que atraviesa el chaleco, el casco y la mochila del soldado.

El uniforme de los escuadrones se convirtió así en un sistema de distribución de energía y datos que contiene un solo paquete de baterías, eliminando los cables que se arrastran y la necesidad de pasar 40 minutos al final de cada día verificando si las pilas AA necesitan ser reemplazadas. La subvención también les permitió hacer que la tecnología fuera menos llamativa, utilizando pantallas electromagnéticas para evitar que las tropas enemigas detecten a los soldados mientras usan su uniforme supercargado.

Textiles inteligentes y materiales inteligentes - Prototipo de chaleco militar

Poco después, la tecnología entró en el radar de los estadounidenses. Now Intelligent Textiles es parte de un lucrativo proyecto de desarrollo conjunto del Departamento de Defensa con multinacionales como BAE, para desarrollar la próxima generación de uniformes militares estadounidenses.

“Lo emocionante es que no solo atrae a personas que se visten con uniformes, sino que también atrae a diferentes proveedores de energía, a todas las diferentes organizaciones de investigación de los EE. UU. Que normalmente no trabajarían juntas”, dijo Thompson. “Tienes que pensar en cómo el vehículo va a interactuar con el soldado, cómo el soldado interactúa con sus periféricos, sus dispositivos de comunicación, cómo interactúa con la base. Todo es un pensamiento conjunto, finalmente ".

Protección contra ataques con materiales inteligentes

El hecho de que una empresa de Surrey de dos personas esté ganando contratos militares junto con grandes corporaciones descomunales como BAE Systems es a la vez notable y, para un observador distante, un motivo de preocupación. ¿No podrían esos enormes contratistas militares hacer que sus equipos de investigación trabajen en materiales similares a los producidos por Intelligent Textiles y excluir a la pequeña empresa británica del trato? "Para una empresa pequeña, tenemos una enorme cartera de patentes", dijo Thompson. "Sabíamos que las patentes eran importantes desde el primer día".

"Mucha gente está interesada en la tecnología, pero tenemos suficiente en nuestras placas para lidiar con lo que tenemos"

Pero Thompson no se basa únicamente en patentes notoriamente vulnerables. “Para una empresa pequeña, los negocios se hacen de persona a persona. Si alguien obtiene tu tecnología y tienes una buena relación con él, no creo que importe si estás trabajando para una empresa del tamaño de BAE o para el ejército de los EE. UU., Son las personas las que crean un negocio ".

“Es aterrador trabajar con grandes empresas”, agregó Thompson. “Es aterrador trabajar con las fuerzas armadas de EE. UU., Tienen cierta reputación de tomar buenas ideas. Pero siempre que sea posible, usamos nuestra técnica secreta. Mucho de lo que pone en sus patentes es importante, pero también es importante una gran cantidad de conocimientos técnicos. A veces vale la pena mantener en secreto un poco de conocimientos técnicos ".

Textiles inteligentes y materiales inteligentes: Asha y Stan

El conjunto de habilidades únicas de la empresa también ayuda a evitar que los socios tomen ideas. "¡En el mercado militar, no es frecuente que haya un tejedor en la mezcla!"

Mantenerse enfocado en materiales inteligentes

En el futuro previsible, el dúo Intelligent Textiles planea continuar desarrollando equipos militares, buscando potencialmente fuentes de energía alternativas como la energía solar. Thompson dice que tienen “montones” de otras ideas, particularmente para productos de salud, pero con solo dos personas quieren mantener su enfoque. La compañía ni siquiera tiene un sitio web del que hablar, más bien una página de espera que invita a los clientes potenciales a levantar el teléfono si quieren ponerse en contacto.

“Somos bastante sigilosos”, bromeó Thompson. “No necesitamos estar de cara al público. Mucha gente está interesada en la tecnología, lo cual es fantástico, pero si somos honestos, tenemos suficiente en nuestro plato para lidiar con lo que tenemos ".

“Realmente, ya deberíamos habernos expandido”, agrega. "Hemos sido bastante vagos, o fanáticos del control". A juzgar por el éxito de la pareja hasta ahora, parece mucho más probable que sea el último.

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