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De cerca con CastAway, el complemento de Chrome OS para su teléfono

Un nuevo producto de financiación colectiva promete conectar un pequeño Chromebook funcional a su teléfono. Me siento con el creador del dispositivo para obtener más información.


Hemos estado hablando durante años sobre la intersección de Chrome OS y Android y las infinitas formas en que las dos plataformas principales de Google funcionan juntas.

Sin embargo, a pesar de toda la superposición, Chrome OS y Android nunca han coexistido en el marco de un solo dispositivo , viviendo uno al lado del otro en un sistema multiparte, en otras palabras, y actuando como mitades complementarias de una experiencia unificada. Pero si un inventor ambicioso se sale con la suya, eso puede estar a punto de cambiar.

El chico se llama Ken Mages y ha creado un producto conocido como CastAway. Se describe como una "segunda pantalla para su teléfono inteligente", una que ejecuta software similar a Chrome-OS y coloca "la Chromebook más pequeña del mundo" junto a su teléfono.

CastAway apareció en Indiegogo la semana pasada y ha estado recibiendo una gran cantidad de atención desde entonces, con alrededor de 800 personas respaldando el proyecto por un total de casi $ 140,000 en financiamiento a partir de este momento. (El objetivo original del proyecto era 50.000 dólares mucho más modestos).

El concepto me intrigó de inmediato, como se puede imaginar, pero tenía muchas preguntas: preguntas sobre cómo funcionaría todo esto, si y cómo sería realmente útil y, críticamente, si y cuándo lo haríamos. realmente lo veo en producción.

1. En esencia, CastAway es en realidad una pequeña tableta que ejecuta Chromium.

Es más fácil decir que este producto usa Chrome OS y es como una Chromebook, pero técnicamente, lo que realmente usa es Chromium, la versión de código abierto de Chrome OS desarrollada por Google y disponible gratuitamente para que cualquiera la tome. Puede pensar en ello como Chrome OS sin la capa de aplicaciones y servicios propiedad de Google. Es el pastel, en cierto sentido, sin la guinda. Y eso tiene algunas implicaciones importantes, de las que hablaremos más en un momento.

    El dispositivo en sí es una pizarra independiente que no necesita un teléfono para funcionar. Viene con una pantalla de 5.8 "o 6.3" y una funda que lo coloca al lado del otro con su teléfono, con una bisagra desmontable de 360 ​​grados entre ellos, pero no hay conexión física entre CastAway y su teléfono, y el el caso en sí es literalmente solo un caso.

    Funda para teléfono CastAway Chrome OS
    Desechar

    2. La interacción entre CastAway y su teléfono gira en torno a una aplicación personalizada.

    Mages y su equipo están terminando de trabajar en una aplicación que permitirá que CastAway interactúe con dispositivos Android e iOS a través de una conexión directa Wi-Fi o Bluetooth.

    La aplicación tendrá dos propósitos principales: Primero, en el lado del teléfono, una versión de Android o iOS creará una serie de carpetas. Cualquier imagen o archivo que abra mientras CastAway está conectado se copiará en una de esas carpetas. Luego, en el lado de CastAway, se alertará a una extensión de Chrome personalizada sobre cualquier actividad dentro de esas carpetas, y cada vez que aparezca algo nuevo, la extensión lo tomará y lo llevará a CastAway para que pueda acceder a él allí.

    Eso significa que si toma una foto en su teléfono mientras la aplicación se está ejecutando y CastAway está conectado, la foto aparecerá en el CastAway un segundo después, donde puede verla, editarla o manipularla según sea necesario.

    "Casi sucede en tiempo real", dice Mages.

    El segundo propósito de la aplicación es servir como un portapapeles donde puede pegar cualquier cosa (texto, fotos, videos o cualquier otro tipo de archivo) y hacer que ese contenido se copie y pegue inmediatamente en CastAway (o viceversa).

    3. El CastAway también puede arrancar en un modo separado que le permite actuar como un teclado y trackpad Bluetooth.

    Además de sus capacidades de Chromium, podrá iniciar el CastAway en un modo especial en el que su pantalla sirve únicamente como una superficie de entrada de Bluetooth. Mages todavía está trabajando en los detalles, pero dice que es probable que sea una presión más prolongada del botón de encendido, presionándolo y manteniéndolo presionado durante unos cinco segundos, lo que activará este modo secundario.

    Y dado que es una función puramente basada en Bluetooth, la función de teclado y trackpad de CastAway funcionará con cualquier dispositivo compatible con Bluetooth, ya sea un teléfono, una tableta o incluso una computadora portátil o de escritorio.

    4. La idea de CastAway surgió de la configuración inusual de su creador.

    Mages lleva mucho tiempo usando Chromebooks junto con su teléfono inteligente. A lo largo de los años, me dice, se le ocurrieron algunos trucos ingeniosos para que los dos funcionen juntos.

    "Desarrollé mis propias técnicas y escribí un código propio y tuve un código escrito profesionalmente para que los dos fueran simpatizantes", dice. "Uno no pensaría que era una pareja lógica, pero en realidad se puede hacer mucho en términos de hacer que funcionen juntos de una manera amistosa".

    Esa experiencia lo llevó a pensar en la idea de un estuche que uniría las dos plataformas, en una forma portátil que luego podría llevar consigo y continuar confiando incluso cuando su computadora de tamaño completo no estuviera presente.

    "No quería llevar mi Chromebook todo el tiempo. Lo quería junto a mi iPhone", dice.

    5. CastAway ejecuta Chromium en lugar de Android principalmente debido a la simplicidad y versatilidad que proporciona el software.

    Mages estaba "buscando el mejor abrelatas", como él lo explica, y rápidamente se dio cuenta de que Chromium tenía el potencial de hacer que las cosas "simplemente funcionaran" de una manera que otros sistemas operativos de código abierto no lo permitirían.

    "Cuando ejecuta el navegador Chrome en Android o en iOS, realmente se encuentra con restricciones impuestas por Android o iOS, que en su mayoría rodean la administración de derechos digitales", dice, señalando el ejemplo de cómo abrir Netflix en el navegador de un teléfono inteligente le pedirá que descargue la aplicación Netflix, mientras que abrirla en un Chromebook le permitirá iniciar sesión y transmitir video en ese mismo momento.

    Y ese mismo tipo de lógica se aplica a otras áreas donde los magos querían que las cosas funcionaran sin ninguna acción o pensamiento adicional por parte del usuario.

    "Me gusta el hecho de que Chrome OS, si le arrojas un archivo ... lo que sea que le arrojes, sabrá cómo abrirlo", dice. "No dirá 'Ve a buscar otra aplicación', simplemente lo hará".

    6. CastAway puede ejecutar aplicaciones de Android, pero parece depender de una solución alternativa no oficial.

    La compatibilidad con aplicaciones de Android suele ser una función que se limita a Chrome OS y no está disponible para nadie que utilice el código de código abierto de Chromium. La razón es que la presencia de Play Store se basa en elementos y licencias específicos de Google, algo que también es cierto en el lado de la valla de Android (como se nos recordó con todo el reciente fiasco de la aplicación Huawei-Google ).

    Y sin embargo, bueno ...

    "Encontramos una manera de hacerlo funcionar", me dice Mages. "Si a Google le va a gustar, le encantará u odiará eso, es algo por determinar".

    La esperanza de los magos es que el volumen relativamente bajo de CastAway permitirá que el producto vuele bajo el radar, pero solo el tiempo lo dirá. Por ahora, diré esto: tener una característica principal anunciada de un producto que dependa de una solución alternativa no oficial ciertamente me pondría un poco nervioso.

    7. El equipo de CastAway modificó otras partes del código de Chromium para permitir que ciertas cosas, como Netflix, funcionen.

    Una cosa que me llamó la atención durante nuestra conversación fue la mención de Mages sobre el soporte para la transmisión de Netflix en el dispositivo CastAway. Eso se debe a mi experiencia con otra empresa que usa el código Chromium de código abierto , Neverware , una organización de la que hemos hablado antes en estos trimestres. Neverware, como recordará, mantiene un sistema operativo similar a Chrome-OS disponible de forma gratuita para que la gente lo instale en computadoras portátiles antiguas con Windows o Mac para darles una nueva vida.

    Pero hay algunos inconvenientes, incluido el hecho de que el software de Neverware, como descubrí mientras lo evaluaba hace unos años, no le permitía usar Netflix. Esto se debe a que el soporte de Netflix no es instantáneo ni automático, y la propia Google tuvo que elaborar un arreglo para que Chrome OS fuera compatible con los requisitos de transmisión del servicio. Eso, sin embargo, es parte de la capa patentada de Google que no está disponible en la versión de código abierto de Chromium.

    (Actualización: Neverware  ahora es compatible de forma nativa con la transmisión de Netflix , como resultado de una integración del mismo módulo de administración de derechos digitales que Google mantiene para su uso en sus Chromebooks oficiales. Esa integración se llevó a cabo el verano pasado; la compañía hizo que el módulo estuviera disponible como un complemento opcional a partir del año anterior).

    Entonces, ¿cómo CastAway permite la transmisión de Netflix? Una vez más, la respuesta parece ser una solución alternativa.

    "Ciertamente hemos ido y modificado la arquitectura de Chromium en la medida que necesitábamos, para asegurarnos de que todas las funciones que necesitábamos funcionarían", dice Mages.

    Y, de nuevo, es difícil no preguntarse si esto terminará erizando las plumas equivocadas una vez que CastAway pase de la fase de prototipo y se convierta en un producto de venta real. Sin embargo, por ahora, al menos, así es como existe esta función aparentemente imposible.

    8. Un gran signo de interrogación en este momento es cómo se desarrollarán las actualizaciones del sistema operativo.

    Las actualizaciones de Chrome OS de Google son rápidas, frecuentes y están llenas de correcciones de seguridad y expansiones de funciones, pero Google solo implementa el software en Chromebooks reales que usan su software completamente terminado que requiere licencia. Cualquiera que use el código Chromium de código abierto, por el contrario, es responsable de recuperar cada actualización que aparece y luego procesarla y enviarla por su cuenta.

    Dado lo importantes que sabemos que pueden ser estas actualizaciones, y la frecuencia con la que se entregan , me pregunto cuál era el plan para mantener actualizado CastAway en los meses y años posteriores a su lanzamiento.

    La respuesta, al parecer, es que todavía es incierta.

    Magos me dice que está actualmente "en conversaciones" con NeverWare - la compañía que acabamos de hablar un segundo atrás - para ver si se podía manejar las actualizaciones del náufrago a través de su propio bien engrasada despliegue del sistema. Pero esa opción es "cara", dice Mages, y no se adapta al bajo volumen actual de CastAway.

    La otra opción que se está considerando es tratar de llegar a algún tipo de acuerdo directamente con Google para que  ayude con las actualizaciones de CastAway, pero, bueno, es difícil imaginar un escenario en el que eso suceda de manera realista fuera de CastAway y se convierta en un certificado completo. Chromebook formal (que obviamente implicaría un cambio bastante sustancial de su posición actual).

    Lo único que es seguro, dice Mages, es que administrar el ritmo de las actualizaciones del sistema operativo sin algún tipo de asistencia externa sería "demasiado" para su equipo actual.

    9. Mages confía en que CastAway se enviará realmente.

    Si hay una pregunta de un millón de dólares con cualquier producto de hardware financiado colectivamente, es la simple y simple verificación de la realidad: ¿veremos alguna vez esto?

    Después de todo, ciertamente todos hemos oído hablar de nuestra parte de proyectos que parecían prometedores y que se lanzaron con gran fanfarria en Indiegogo, Kickstarter u otros servicios similares y luego no llegaron a buen término. Mages es muy consciente de esto y dice que comprende completamente la necesidad del escepticismo. Pero también dice que este es un esfuerzo profesional y serio, elaborado por un equipo experimentado, que incluye ex ejecutivos de Microsoft e Intel y un ex director de diseño de Dell, y que está 100% seguro de que el producto, de hecho, se enviará.

    "Un tipo esta mañana se conectó a Facebook y dijo: 'Apostaría a cualquiera aquí en Facebook mil dólares a que este producto no se entregará en mayo'", me dice. "Subí y dije: 'Pondré mil dólares en depósito en garantía ahora mismo y aceptaré esa apuesta'". (La persona no aceptó la oferta).

    En este momento, me dice Mages, el objetivo principal es alcanzar un volumen en el que el costo de los materiales sea lo suficientemente bajo como para que la producción sea factible. Pero él y sus colegas están "bien encaminados" hacia la fase de fabricación, dice, y están trabajando arduamente para cumplir con su objetivo de envío de mayo de 2020.

    10. La última esperanza es posicionar CastAway para crear una red que pueda usarse para acceso 5G y para publicidad.

    No se equivoque al respecto: los magos y su equipo tienen ambiciones para este dispositivo que van mucho más allá de su forma actual. Giran en torno a la idea de utilizar el producto para crear una red global con sus propias posibilidades de generación de beneficios.

    Esa red funcionaría en dos frentes diferentes, el primero de los cuales proporcionaría a los operadores una forma de vender un complemento 5G simple para los teléfonos 4G existentes.

    "Si el 5G reside en el lado del Chromebook, ahora tiene acceso al 5G", dice Mages. "Así que supongamos que mi dispositivo de segunda generación tiene una tarjeta SIM. Ahora no es necesario comprar un teléfono 5G que costará dos mil dólares".

    El segundo frente implica el uso de esa red de dispositivos para, espere, vender anuncios que aparecerían en la pantalla de CastAway.

    "Cuando llegue a un número de masa crítica... tendré una red que puedo controlar a través de mi aplicación Multitask +", dice Mages.

    La esperanza, entonces, sería permitir que los anunciantes paguen por la posibilidad de que sus promociones se envíen a través de la aplicación Multitask + y se muestren en las pantallas de CastAway en todas partes. Eso sucedería solo si el propietario de un dispositivo optara explícitamente por el programa, me asegura Mages, una propuesta que eventualmente podría permitir a los clientes obtener el dispositivo de forma gratuita si aceptan ver una cierta cantidad de anuncios por mes.

    "A eso lo llamo 'publicidad detrás del teléfono', porque nadie está usando ese espacio. Es como una valla publicitaria en la calle por la que todo el mundo pasa y nadie tiene un anuncio", dice.

    Y eso, en última instancia, nos lleva a un círculo completo y de vuelta al papel subyacente de este dispositivo inicial.

    "No puedo hablar de mis ambiciones sobre la creación de una red a menos que tenga una masa crítica, y no puedo llegar a una masa crítica sin una campaña de Indiegogo que diga: 'Sí, estoy interesado en esto'", explica Mages. "Lo de Indiegogo me dirá en 44 días si 1,000, 10,000 o 100,000 personas están interesadas".



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